Derek Walcott (januari 1930 – maart 2017)

Derek Walcott (januari 1930 – maart 2017)

Op vrijdag 17 maart verscheen het bericht dat dichter, toneelschrijver, schilder en Nobelprijswinnaar Derek Walcott op 87-jarige leeftijd is overleden in zijn huis op het Caraïbische eiland St. Lucia. Walcott, die ook Nederlandse wortels heeft, laat een uniek en uitgebreid oeuvre van essays, toneelteksten en poëzie na. Hij wordt alom geroemd als één van de grootste literaire krachten van de afgelopen eeuw.

Als dichter heeft Walcott een niet te overschatten rol gehad in de erkenning van de eigenheid van de literatuur uit de Caraïben. Zijn belangrijkste werk is het moderne epos Omeros, een verwerking en Caraïbische toe-eigening van het startpunt van de westerse literatuur: de Odyssee van Homeros. Een tweetalige editie van Omeros zal in mei in een nieuwe vertaling van Han van der Vegt verschijnen bij uitgeverij Bananafish. Daarmee zal deze rijke en complexe poëzie, die wereldwijd een hoogtepunt vormt van de literatuur uit de tweede helft van de twintigste eeuw, voor het eerst sinds vijfentwintig jaar ook beschikbaar zijn voor de Nederlandse lezer.

In Omeros brengt Walcott zowel de geschiedenis van kolonialisme, slavernij en onderwerping van de inheemse bevolking als het complexe heden van de Caraïben op unieke wijze in beeld. Dat leidt tot een indrukwekkende hoeveelheid beklemmende regels die, zoals hij ooit tijdens zijn bezoek aan Nederland aangaf, als het ware “uit de Caraïbische zee voortkomen.” Alsof hij ze zo van de schuimende golven schepte.

Bananafish betreurt het overlijden van een literaire reus en troost zich met zijn literaire erfenis en de gedachte dat hij nu niet langer tekeer hoeft te gaan tegen wat in Omeros “de vernedering van de tijd” heet.